karl-henrik pettersson


Filosofiska tankar om företagande och ekonomi

Vilket samhälle vill vi ha? Hur mycket marknad? Hur mycket politik? Varför dessa ekonomiska orättvisor?

Notes on a society in crisis (13): U.S. executive pay

On April 1st 2012, my book,”Dagbok från USA”, came out in Sweden. It will also soon be published in English (as an e-book for Kindle and for other readers) with the title: “Diary from the United States – Notes on a society in crisis“. As an appetizer for English speaking readers, I will the coming weeks publish some excerpts from the book.

Freedom ad absurdum

The fact that the Washington Post publishes a so-called Special Report, “Breakaway Wealth”, about the huge income inequalities in the U.S. in general, and about CEO compensation, “executive pay”, in particular, is remarkable by itself. However, this happened some time ago, in September 2011.

The report shows that the U.S. plays in its own league, speaking of how much of the country’s income that goes to a small group of super income earners, defined as the top 0.1%, around 150 000 people in the U.S. This particular group has quadrupled its share of the total income, excluding capital gains income, from 1980 until today. No other Western country comes even close to such a development. The super income earners in Germany, France, and Japan haven’t increased their share of total revenue at all since 1980. The report shows that the top 0.1% income earners in the U.S. consists of roughly 60% corporate executives, mostly CEOs of large corporations. The list otherwise is dominated by lawyers, real estate magnates, entrepreneurs, media celebrities, and a few sports stars, in that order.

In 2010, CEOs of the S&P 500 companies (500 of the largest U.S. companies) earned an average of $11.4 million. This figure consists of just over $1 million in salary, stocks and stock options were an average of $6 million, with other performance-related compensation and paid pension accounting for the remaining $4 million.

That the benefits are high, or rather extremely high when compared with how it looks like in other comparable countries, is one thing. More interesting though is that the benefits to American CEOs have literally exploded since 1980. This is clear from the graph below (click for bigger picture). According to an acclaimed study (see Frydman & Jenter, from whose report the figure is taken), the CEOs of the fifty largest U.S. companies earned around $ 1 million a year from the late 1930s until the 1970s (in constant prices, 2000 dollars). Then, from 1980, the executive top-management of large companies has in 30 years increased their compensation tenfold, to about $ 10 million. It’s an almost incomprehensible rise, especially when you know that the real median wage in the U.S. during the same period increased by less than 1% per year. I will try to sort out how this happened.

In many ways, the time around 1980 was a defining moment in Western economies. A new economic policy paradigm became popular in the early 1980s, first in the U.S. and England under the leadership of Reagan and Thatcher, later gradually in other Western countries. The new policy gave greater leeway to the market and  private initiative, leaving less room for political interference. Privatization and deregulation were the bywords. The deregulation trend also applied to the labor market that became freer, including how to set wages. It was in line with the new thinking that high-performing people, at all levels, would have higher relative incomes. The unions become weaker, especially in the U.S., which facilitated this development. The new strategy loosened up old structures in many areas. Surely it contributed to the rise in CEO salaries.

Another factor was that in the 1980s new types of compensation to top-management was introduced. In addition to salary and bonus, it became common for the top tiers to also get large amounts of shares and stock options. One of the high profile cases in the U.S. was when, in the 1980s, Walt Disney boss Michael D. Eisner got $16 million in stock options (which later yielded huge profits when the price of the Disney stock went up). The magnitude of compensation was something new.

These two factors contributed to American top wages going up after 1980. However, these conditions affected the entire Western world. Market orientation was going on in a similar way in other OECD countries. And even European companies began early in the 1980s to give their top management shares and options. Yet it’s clear that in terms of CEO compensation the United States was in a class by itself. According to American Economic Policy Institute (Michel et al, 2005), the cash payment (salary and bonuses) to chief executives in other Western countries in 2003 was 20-40% of what the American CEOs received that same year. Once stocks and stock options, not included in the study, are taken into account, the gap is even greater.

There must therefore be some additional cause for the American extreme wages to top executives. The explanation must be cultural rather than economic. How can it otherwise happen that the boards of American big business make decisions on the compensation of their top executives that are far beyond what is found in other comparable countries? Remarkably U.S. boards make these decisions even though there are simply no rational economic reasons; large companies in other Western countries are managed successfully on a global market with much lower levels of remuneration to top management. The ratio of average CEO payment to the pay of the average worker is usually taken as a measure of the distortion of the income structure in a country. A few years ago the ratio in the U.K. was 25:1, 13:1 in Sweden, 11:1 in Germany, and even lower in Japan. In the same year, the ratio was 364:1 in the U.S. The U.S. ratio is even more disproportionate if you only look at companies with the highest top management compensation. According to the New York Times, in 2000 the corporations with the 10% highest paid CEOs had a ratio 700:1! At the same time, research showed that there was no clear connection between high relative earnings of a company and high remuneration to the top tiers. In fact, the relationship between compensation of top executives and corporate earnings might even be the opposite. According to one study (Cooper et al, 2009), which included 1,500 U.S. companies and covered the period from 1994 to 2006, the 10% of companies with the highest CEO compensation had in fact lower relative returns than the companies with the 10% lowest paid executives.

American freedom ad absurdum

There is only one possible explanation. The individualism that swept over the Western world from the 1970s onwards took extreme forms in the United States. There was an emerging belief that a person who made extraordinary efforts would not only reap extraordinary rewards, but had an unassailable right to those rewards. This idea rapidly took root in the U.S. after 1980, and much more firmly than in Europe.

It was an idea that in its most extreme form gives the individual, the executive in this case, unrestricted freedom to get what he or she can get in compensation (provided that the decision process was correct and fair). In other words, if I as new CEO of a large company negotiated a giant compensation package for myself, it’s all right and fair. The consequences in terms of justice, fairness, morals, and the social contract affect others, not me. The practical result is that my right to this giant compensation applies regardless of whether it’s good for my company or not (research almost unambiguously has shown that there is no correlation between high CEO reimbursement and relative economic success). “I do not care what politicians, media and ordinary people think.” The unspoken message is: “I am worth the compensation that I have got. Basta.”

It’s my thesis that this “freedom ad absurdum”, a kind of exaggerated individualism, came to grow gradually in American boardrooms after 1980, and eventually made extreme CEO payments seem “natural”. This, I think, is the crucial reason why the curve of payments in the graph above turned sharply upward from 1980 onwards. That the same trend didn’t spread to Europe can probably be explained by the fact that this flaming freedom thinking never took hold here, and probably nowhere else outside the U.S.

One can say that the phenomenon concerns only 150,000 Americans at the most, all people with super incomes as previously defined. One can also say that it seems as if the worst excesses of compensation actually have declined since 2000. At the same time, CEOs with super incomes are most likely just the “tip of the iceberg”. I’m convinced that many other Americans, and especially those on the way up in their careers in business, think the same way but maybe not as extreme.


“Breakaway Wealth”, 2011, Special Report, Washington Post, September 2011;

Cooper, MJ et al, 2009, “Performance for Pay? The relationship between CEO incentive compensation and future stock price performance”, working paper, Purdue University, December 2009;

Frydman, C. & Jenter, D., 2010, “CEO Compensation”, Annual Review of Financial Economics 2 (1), December 2010;

Michel, L. et al, 2005, “State of Working America 2004/2005”, Economic Policy Institute, Cornell University Press;

Pearlstein, S., 2011, “Why they’re winning on CEO pay”, Washington Post, June 25th, 2011;


First published (in Swedish): October 4, 2011


  • Facebook
  • Twitter
  • Print
  • email

180 Kommentarer

  1. Aphrodisiac, This is a good website Aphrodisiac

  2. XXX, This is a good website XXX

  3. Why viewers still use to read news papers when in this technological globe
    all is accessible on net?

  4. I’m impressed, I have to admit. Rarely do I come across a blog that’s equally educative and interesting,
    and without a doubt, you have hit the nail on the
    head. The issue is something that too few men and women are speaking intelligently about.
    Now i’m very happy I stumbled across this during my hunt
    for something regarding this.

  5. I know this if off topic but I’m looking into starting my own weblog and was curious what all
    is needed to get setup? I’m assuming having a blog like yours would cost a pretty
    penny? I’m not very internet savvy so I’m not 100% certain. Any suggestions or advice would be greatly appreciated.

  6. That is a very good tip particularly to those new to the blogosphere.
    Brief but very accurate info… Many thanks for sharing this one.
    A must read article!

  7. This article offers clear idea for the new viewers of blogging, that genuinely how to do
    running a blog.

  8. Hello to all, how is the whole thing, I think every one is getting more from
    this website, and your views are nice for new visitors.

  9. Remarkable issues here. I’m very happy to look your article.

    Thank you a lot and I’m taking a look forward to contact you.
    Will you please drop me a mail?

  10. I think that is among the so much important info for me.

    And i’m happy studying your article. However want to statement on some general issues, The
    site taste is wonderful, the articles is actually excellent :
    D. Good activity, cheers

  11. That is really fascinating, You are an excessively skilled
    blogger. I have joined your feed and sit up for in the hunt for extra of your great post.
    Additionally, I have shared your site in my social networks

  12. I like it when individuals come together and share ideas.
    Great website, continue the good work!

  13. Wow, awesome blog layout! How long have you been blogging for?
    you made blogging look easy. The overall look of your
    website is magnificent, let alone the content!

  14. Sportsbooks seek partnerships with land-based locations
    in order to get an early foot in the door through retail sports betting.

  15. Скоростроительные здания: бизнес-польза в каждом кирпиче!
    В современном мире, где секунды – доллары, быстровозводимые здания стали настоящим выходом для компаний. Эти современные сооружения комбинируют в себе надежность, экономичное использование ресурсов и быстрое строительство, что сделало их оптимальным решением для коммерческих мероприятий.
    Быстровозводимые здания
    1. Срочное строительство: Минуты – основной фактор в коммерции, и экспресс-сооружения позволяют существенно сократить время монтажа. Это преимущественно важно в условиях, когда срочно нужно начать бизнес и получать доход.
    2. Финансовая эффективность: За счет оптимизации процессов производства элементов и сборки на месте, цена скоростроительных зданий часто снижается, по сравнению с обычными строительными задачами. Это позволяет получить большую финансовую выгоду и получить более высокую рентабельность инвестиций.
    Подробнее на http://scholding.ru
    В заключение, экспресс-конструкции – это оптимальное решение для бизнес-мероприятий. Они обладают скорость строительства, эффективное использование ресурсов и надежные характеристики, что придает им способность отличным выбором для предпринимателей, имеющих целью быстрый бизнес-старт и гарантировать прибыль. Не упустите шанс на сокращение времени и издержек, прекрасно себя показавшие быстровозводимые сооружения для вашего следующего делового мероприятия!

  16. Скоро возводимые здания: финансовая выгода в каждой детали!
    В современной действительности, где время имеет значение, объекты быстрого возвода стали реальным спасением для коммерческой деятельности. Эти современные объекты сочетают в себе высокую прочность, финансовую выгоду и молниеносную установку, что позволяет им отличным выбором для разных коммерческих начинаний.
    Быстровозводимые здания из металлоконструкций стоимость
    1. Молниеносное строительство: Часы – ключевой момент в деловой сфере, и быстровозводимые здания обеспечивают значительное снижение времени строительства. Это особенно выгодно в сценариях, когда важно быстро начать вести бизнес и начать извлекать прибыль.
    2. Экономичность: За счет улучшения процессов изготовления элементов и сборки на объекте, экономические затраты на моментальные строения часто приходит вниз, по сопоставлению с обыденными строительными проектами. Это обеспечивает экономию средств и получить более высокую рентабельность инвестиций.
    Подробнее на https://www.scholding.ru
    В заключение, сооружения быстрого монтажа – это отличное решение для коммерческих инициатив. Они включают в себя эффективное строительство, бюджетность и надежность, что дает им возможность оптимальным решением для компаний, ориентированных на оперативный бизнес-старт и получать прибыль. Не упустите возможность получить выгоду в виде сэкономленного времени и денег, идеальные сооружения быстрого монтажа для вашего следующего проекта!

  17. My partner and I stumbled over here coming
    from a different web address and thought I may as well check
    things out. I like what I see so i am just following you.
    Look forward to finding out about your web page yet again.

  18. Эффективное теплоизоляция наружных стен — благополучие и бережливость в личном коттедже!
    Согласитесь, ваш жилище заслуживает лучшего! Теплоизоляция фасадов – не всего лишь решение для сбережения на отоплении, это вкладывание в комфорт и стойкость вашего домовладения.
    ✨ Почему тепловая изоляция с специалистами?
    Искусство: Наша команда – квалифицированные. Наша команда заботимся о каждой детали, чтобы обеспечить вашему зданию идеальное изоляция.
    Стоимость услуги термоизоляции: Наша бригада ценим ваш средства. Утепление и штукатурка дома снаружи цена – начиная с 1350 руб./кв.м. Это инвестиция в ваше комфортабельное будущее!
    Энергосберегающие решения: Забудьте о термических потерях! Используемые нами материалы не только сохраняют тепловое комфорта, но и дарят вашему зданию новый уровень уюта энергоэффективности.
    Создайте свой дом тепловым и привлекательным!
    Подробнее на http://www.stroystandart-kirov.ru
    Не передавайте свой загородный дом на волю случайности. Доверьтесь нашей бригаде и создайте тепло вместе с нами-профессионалами!

  19. Забота о вашем доме – это забота о удобстве. Термомодернизация фасадов – это не только модный облик, но и гарантия сохранения тепла в вашем уголке уюта. Мы, команда профессионалов, предлагаем вам переделать ваш дом в прекрасное место обитания.
    Наши работы – это не просто теплоизоляция, это творческий процесс с каждым строительным блоком. Мы добиваемся идеальному балансу между внешним видом и практической ценностью, чтобы ваш дом стал не только пригодным для жизни, но и великолепным.
    И самое главное – доступная стоимость! Мы верим, что качественные услуги не должны быть неподъемными по цене. Утепление дома снаружи москва начинается всего начиная с 1250 рублей за квадрат.
    Инновационные технологии и материалы высокого стандарта позволяют нам создавать тепловую обработку, которая обеспечивает долговечность и надежность. Позабудьте о проблеме холодных стен и избегайте дополнительных расходов на отопление – наше утепление станет вашим надежной преградой перед холодом.
    Подробнее на http://www.ppu-prof.ru
    Не откладывайте на потом заботу о удовольствии в вашем доме. Обращайтесь к специалистам, и ваш дом преобразится настоящим художественным творчеством, которое дарит тепло и радость. Вместе мы создадим комфортабельное жилье, где вам будет по-настоящему комфортно!

  20. Преодолеваем жару с помощью кондиционеров
    продам кондиционер http://www.kondicionery-nedorogo.ru.

  21. Купите качественные кондиционеры в известном магазине
    Сделайте свой дом комфортным с нашими кондиционерами
    Широкий ассортимент кондиционеров в нашем магазине
    Самые низкие цены на кондиционеры только у нас
    Украсьте свой интерьер с помощью наших кондиционеров
    Качественный сервис к каждому клиенту в нашем магазине
    Популярные марки кондиционеров в нашем ассортименте
    Осуществляем доставку по всей стране
    Очистите воздух от пыли с помощью наших кондиционеров
    Бесплатная консультация в выборе и установке кондиционеров
    Гарантируем качественный монтаж наших кондиционеров
    Низкие затраты на обслуживание с нашими кондиционерами
    Создайте свой комфортный микроклимат с нашими кондиционерами
    Сэкономьте на покупке кондиционеров в нашем магазине
    Гарантия качества наших кондиционеров от производителя
    Создайте оптимальные условия для работы с нашими кондиционерами
    Организация оптовых поставок при покупке кондиционеров в нашем магазине
    Интуитивно понятный каталог кондиционеров на нашем сайте
    Уникальные решения в области кондиционирования в нашем магазине
    Безупречная доступность кондиционеров в нашем магазине
    продажа кондиционеров https://magazin-kondicionerov.ru.

  22. Записаться на техническое обслуживание кондиционеров сейчас
    техническое обслуживание кондиционеров цена http://www.tekhnicheskoe-obsluzhivanie-kondicionerov.ru.

  23. Find the Top Crypto Swap Exchanges to Seamless Trading
    Revolutionize Your Crypto Trading with these Cutting-Edge Swap Exchanges
    Safely Trade Cryptocurrency with these Trusted Swap Exchanges
    Maximize Your Crypto Portfolio with these Effective Swap Exchanges
    Trade Cryptocurrencies with no using these Convenient Platforms
    Jump into the World of Cryptocurrency Exchanging with these Highly-Rated Swap Exchanges
    Exchange Cryptocurrencies with these Fast Swap Platforms
    Increase Your Crypto Trades with these Versatile Swap Exchanges
    Swap Cryptocurrencies with these Easy-to-Use Platforms
    Diversify Your Crypto Holdings with these Wide Selection of Swap Exchanges
    Improve Your Crypto Trading Strategy with these Sophisticated Swap Platforms
    Exchange Cryptocurrencies via these Safe and Regulated Swap Exchanges
    Streamline Crypto Trading with these Convenient Swap Exchanges
    Find the Best Crypto Swap Exchanges for Amplify Your Crypto Trading Experience with these Top-Ranked Swap Exchanges
    Swap Cryptocurrencies with these State-of-the-Art Platforms
    Securely Trade Cryptocurrencies with these High-Security Swap Exchanges
    Explore the Best Crypto Swap Exchanges for Real-Time Transactions
    Exchange in Cryptocurrency with these Reputable Swap Exchanges Attractive Rates
    Optimize Your Crypto Trading with these Advanced Swap Platforms
    safest exchange for crypto https://cryptoswapinstantly.com/.

  24. Наша бригада искусных мастеров приготовлена предоставлять вам актуальные подходы, которые не только обеспечивают надежную охрану от холодных воздействий, но и подарят вашему жилищу трендовый вид.
    Мы функционируем с современными средствами, сертифицируя постоянный срок службы службы и блестящие результирующие показатели. Утепление наружных поверхностей – это не только экономия на огреве, но и трепет о окружающей природе. Экологичные подходы, которые мы претворяем в жизнь, способствуют не только дому, но и сохранению природной среды.
    Самое основное: Утепление фасада здания снаружи цена у нас начинается всего от 1250 рублей за метр квадратный! Это доступное решение, которое метаморфозирует ваш дом в реальный приятный уголок с минимальными издержками.
    Наши проекты – это не единственно изоляция, это формирование поля, в где всякий элемент отразит ваш свой образ. Мы примем все ваши просьбы, чтобы переделать ваш дом еще больше приятным и привлекательным.
    Подробнее на ppu-prof.ru/
    Не откладывайте заботу о своем помещении на потом! Обращайтесь к спецам, и мы сделаем ваш дом не только теплее, но и по последней моде. Заинтересовались? Подробнее о наших проектах вы можете узнать на портале. Добро пожаловать в обитель комфорта и стандартов.

  25. Где выгоднее купить кондиционер
    кондиционер с установкой http://www.ustanovka-split-sistem.ru.

  26. Настройка кондиционера
    кондиционер установка цена http://www.magazin-split-sistem.ru.

  27. Не жарко, а уютно – с кондиционером для дома
    сплит система цена http://expert-split.ru/.

  28. May I just say what a relief to uncover somebody who genuinely understands what they are talking about on the net.
    You actually understand how to bring a problem to light and
    make it important. A lot more people have to read this and understand this side of the story.

    I was surprised you aren’t more popular since you most certainly have the gift.

  29. Долговечность ремонтной смеси – гарантия вашего спокойствия
    доставка смеси https://remontnaja-smes-dlja-kirpichnoj-kladki.ru .

Skriv kommentar